探索小行星的5个理由

就在小行星367943 Duende

小行星将地球与星际空间直接联系了起来,一个个陨石坑就是鲜明的提醒,比如位于美国亚利桑那州的巴林杰陨石坑(Barringer Crater)还有在不远处的墨西哥湾的另一场撞击导致了恐龙的灭绝。但是在宇宙的其他角落,小行星或许肩负着在不同行星之间运送生命的使命。


探索小行星的5个理由


○ 在11公里的高空看巴林杰陨石坑。| 图片来源:Davezolis/Wikipedia


当全世界都在讨论人类的首次登月以及火星能带给我们的未来等问题时,小行星也应得到应有的重视。我们来说说为什么:

1. 它们可能带来毁灭性的灾难

在被行车记录仪捕捉到之前,没有人预见到会有小行星降临在车里雅宾斯克。幸运的是,这场爆炸并没有造成人员死亡。但下次我们或许就没那么幸运了。即使是已知的小行星,它们在未来几百年内也有一定的概率会与地球相撞。目前已有6颗已知的小行星,至少有0.1%的几率会在23世纪之前与地球相撞。

一颗小行星如果在森林上空爆炸或许只会造成少数人员伤亡,但同一颗小行星如果在爆炸于大城市的上空,那么数以千计人的都可能因此罹难。

2. 它们蕴含着水源

天文学家想知道地球上的水究竟源于何处,它们是否是在数十亿年前由彗星和小行星带到地球上的。美国宇航局的黎明号太空探测器到访过已知最大的小行星——谷神星


探索小行星的5个理由


○ 谷神星曾经是一个海洋世界。| 图片来源:Wikipedia


3. 它们蕴藏着太阳系形成的奥秘

小行星的表面不会像地球上的岩石那样被侵蚀,因为小行星没有大气层。这意味着在小行星上的陨石坑可以在较长时间内得到更好的保存,从而为在过去40亿年间发生的碰撞提供证据,而这一类迹象在地球上早已被抹去。从这个角度来看,小行星就像是能证明古老宇宙的存在的时间胶囊。

越是追溯到更古老的过去,问题就变得越棘手,因为小行星会在形成后的几亿年间发生变化:它们会变换位置并遭受碰撞。

4. 它们揭示了太阳系的消亡

60多亿年后,当太阳耗尽所有的氢燃料时,它就开始发生变化,最终它会像银河系中大多数恒星那样,变成一颗白矮星

那么,小行星在其中则扮演着重要的角色,当小行星很靠近那些幸存行星时,就会被它们的引力场“踢”向白矮星。在天文学家定期对其他白矮星大气层内的小行星碎片残骸的观测中,我们得以远距离地对这些残骸进行“解剖分析”,进而确定小行星的化学成分。

这项技术是我们探测系外行星系统的化学成分最直接的方法。当地球消失很久之后,太阳系中的小行星或许能会为银河系中的未来文明提供最好的方式来了解行星如何围绕未来的太阳运行。


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